La ciencia de los incendios forestales recibe un impulso de las preocupadas compañías de seguros | Trending Viral hub


CABLE CLIMÁTICO | Un pequeño equipo de ingenieros en un laboratorio cavernoso en Carolina del Sur pasa sus días incendiando edificios, cercas y arbustos y estudiando qué sucede después.

La investigación está dirigida a la industria aseguradora estadounidense, que ha sufrido pérdidas históricas durante la última década en incendios que han arrasado comunidades enteras.

En respuesta, la industria ha recurrido a los científicos para investigar cómo se propagan los incendios forestales en las zonas urbanas, un campo de estudio que ha adquirido mayor importancia a medida que el cambio climático alimenta incendios forestales más grandes y destructivos.


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“El impacto que está teniendo en nuestras comunidades es como nunca habíamos visto en las últimas décadas”, dijo Anne Cope, quien dirige el equipo de ingenieros del Instituto de Seguros para la Seguridad Empresarial y del Hogar, una organización sin fines de lucro respaldada por la industria. “Tenemos que ponerle fin”.

Una serie de factores han complicado ese trabajo. Entre ellos: Los incendios forestales se han convertido recientemente en un problema importante para la industria, lo que significa que tanto la ciencia como los datos que rodean su impacto en las comunidades están menos avanzados en comparación con otros desastres, como los huracanes.

Los grandes incendios forestales también pueden ser más complejos de modelar, en parte porque los incendios, a diferencia de los huracanes o los terremotos, a menudo son iniciados por humanos y también pueden ser extinguidos por ellos.

En respuesta, la industria ha aumentado la inversión en modelos de catástrofes y en la construcción de investigaciones científicas para seguir el ritmo de la creciente amenaza.

El objetivo final: dar cuenta del riesgo con mayor confianza; ayudar a los propietarios a minimizarlo; y estabilizar los mercados de seguros que se tambalean en medio de la inflación, un entorno regulatorio cambiante, el aumento de los costos de reaseguro y los desastres climáticos.

“Es un momento muy volátil en este momento para las empresas que están tratando de comprender, modelar y valorar el riesgo relacionado con un incendio forestal”, dijo Karen Collins, vicepresidenta de propiedad y medio ambiente de la Asociación Estadounidense de Seguros de Propiedad y Accidentes (APCIA). ), un grupo comercial de la industria.

Responder a esa realidad “es este esfuerzo realmente enorme que se está llevando a cabo tanto a nivel estatal como federal”, añadió Collins.

Un “cambio dramático en las pérdidas”

Los incendios forestales han quemado bosques y pastizales estadounidenses a lo largo de la historia. Pero no fue hasta la última década que los incendios comenzaron a destruir con mayor regularidad cientos de hogares a la vez, generando miles de millones de dólares en pérdidas aseguradas en estados como California y Hawaii.

“Los huracanes son tan destructivos que cualquiera en la costa este tenía la amenaza de aniquilar comunidades enteras. Pero con los incendios forestales, eso no empezó a suceder de inmediato”, dijo Carole Walker, directora ejecutiva de la Asociación de Información de Seguros de las Montañas Rocosas, un grupo industrial.

Las pérdidas aseguradas relacionadas con incendios forestales se han disparado durante la última década. Nueve de los 10 incendios forestales más costosos en la historia de EE. UU. hasta 2022 tuvieron lugar en 2017 o después. de acuerdo a el Instituto de Información de Seguros. Y datos de SwissRemuestra que las pérdidas aseguradas globales entre 2011 y 2020 solo por incendios forestales fueron más de cinco veces mayores que las pérdidas de las tres décadas anteriores.

Esas pérdidas se deben en gran parte a incendios como el Marshall Fire de Colorado en 2021, que destruyó más de 1.000 estructuras y representó al menos $2 mil millones en pérdidas aseguradas.

Antes de que ese tipo de eventos comenzaran a ocurrir con mayor frecuencia, las aseguradoras no tenían que prestar mucha atención al tema “porque la cantidad de incendios que ocurrían y la probabilidad de que” destruyeran vecindarios eran relativamente pequeñas, dijo Michael Young, vicepresidente de modelo de gestión de productos en Moody’s RMS.

El “cambio dramático en las pérdidas” de la última década, agregó Young, ha obligado a la industria a considerar los incendios forestales como un “peligro de catástrofe” por primera vez y abordarlos en consecuencia.

Hacerlo ha implicado recurrir a empresas de modelización de riesgos catastróficos como Moody’s RMS para ejecutar simulaciones de futuros incendios forestales hipotéticos que brinden información sobre cómo un incendio forestal determinado afectaría a un tipo particular de vecindario y qué pérdidas financieras resultarían.

Esto es diferente de la “contabilidad actuarial” tradicional, que utiliza desastres pasados ​​y las reclamaciones que generan para predecir riesgos futuros. Young dijo que los modelos de catástrofes, que incorporan un extenso conjunto de datos sobre incendios forestales, edificios y condiciones económicas actuales, pueden ayudar a las aseguradoras a contabilizar mejor los incendios forestales al tomar decisiones de suscripción y fijación de precios en áreas de riesgo.

Durante años, California ha prohibido a las aseguradoras utilizar esos modelos por motivos de transparencia. El estado planea revertir pronto esa regla dado el papel que pueden desempeñar los “modelos cat” para aumentar la confianza de las aseguradoras en torno a la fijación de precios del riesgo de incendios forestales.

“La dependencia de esos modelos está adquiriendo una nueva vida, o una vida diferente, que en el pasado”, dijo en una entrevista Michael Conway, quien se desempeña como comisionado de seguros de Colorado.

Si bien los modelos son importantes, añadió Conway, los reguladores carecen de transparencia sobre cómo funcionan, qué tipos de información representan y con qué frecuencia se actualizan. Dijo que eso hace que sea difícil saber exactamente cómo las aseguradoras toman decisiones de suscripción y fijación de precios, un problema que, según Conway, podría requerir legislación en el futuro. Oregón, por su parte, ya está avanzando en esa dirección.

La industria también ha invertido en investigación para comprender mejor cómo el fuego salta de las tierras silvestres a los vecindarios urbanos, así como también cómo se pueden prevenir los megaincendios.

IBHS, el grupo con sede en Carolina del Sur, es la principal fuente de esa información de la industria. La organización cuenta con un equipo de tres investigadores, liderados por Cope, que llevan a cabo proyectos relacionados con los incendios forestales.

Solo un ejemplo: la investigación se centró en áticos y espacios de acceso ventilados, que están destinados a garantizar el flujo de aire en toda la casa, pero que también pueden atrapar brasas durante un incendio y “quemar la casa desde adentro hacia afuera”, dijo Cope. Esa investigación ha implicado probar diferentes tipos de respiraderos para ver cuáles previenen ese resultado.

El proyecto contribuyó a la publicación en 2022 de una norma que brinda a los propietarios medidas específicas que pueden tomar para mitigar su riesgo y, al menos en teoría, aumentar su asegurabilidad. Mientras tanto, el estándar de IBHS centrado en el granizo y el viento existe desde hace más de una década.

“Estamos impulsando ese estándar a más estados y tratando de generar impulso e inversión para tomar medidas para lograrlo”, dijo Collins de APCIA, quien dijo que el estándar se implementó por primera vez en California.

“Pero se necesitará algo de esfuerzo y alguna inversión en dólares”, añadió. “Ese es el obstáculo que estamos tratando de superar”.

Los humanos son un gran factor X

Los modelos de catástrofes y la investigación científica han evolucionado rápidamente y ya están ayudando a las aseguradoras a tener en cuenta mejor tanto el riesgo de incendios forestales como los esfuerzos sobre el terreno para mitigarlo en sus decisiones de suscripción y fijación de precios, dicen los expertos de la industria.

Pero no brindan a la industria toda la información que necesita para comprender cómo ocurren estos incendios, cómo se pueden prevenir y qué significan ambos para la asegurabilidad de una vivienda en particular.

“Creo que sin duda vamos por el camino correcto. Pero no diría que la industria tiene esto completamente resuelto”, dijo Roger Grenier, vicepresidente senior de Verisk, otra firma de modelos de catástrofes.

Ese es el caso por múltiples razones. Si bien existe una larga historia de investigación sobre cómo los incendios se inician y se mueven a través de las zonas silvestres, se ha dedicado menos tiempo y atención a modelar los incendios a medida que pasan de los bosques a los vecindarios, dijo Grenier.

Lo mismo ocurre con la ciencia sobre lo que sucede cuando diferentes tipos de edificios están expuestos a brasas o calor radiante. Los experimentos del IBHS y de otros grupos han movido la aguja en ese sentido al demostrar que la mitigación de incendios forestales, cuando se hace bien, puede reducir drásticamente el riesgo de los propietarios de viviendas, a veces hasta en un 50 por ciento.

Pero todavía existe cierta incertidumbre entre las aseguradoras sobre cómo cuantificar la reducción del riesgo específico que resulta de ciertas medidas de mitigación y cómo traducir esa información en decisiones sobre dónde ofrecer seguros y cómo fijar su precio.

La industria afirma que esto se debe en parte a que las aseguradoras carecen de suficientes datos históricos de incendios del mundo real que proporcionarían una mejor idea de cuán efectivas son realmente ciertas medidas de mitigación.

“Sabemos por experimentación científica y (análisis) posterior al evento que cuando las cosas se hacen muy bien, la casa no se quema”, dijo Cope. “¿Cuánto aporta una cosa frente a la otra? Es difícil saberlo, tanto por la falta de experiencia como porque las cosas se quemaron por completo o no”.

La falta de datos no es el único factor que complica la fijación del precio del riesgo de incendios forestales (y la mitigación del riesgo). Para empezar, los humanos tienen una gran influencia sobre el comportamiento de los incendios forestales, dado que pueden iniciar incendios, apagarlos y hacer que los edificios sean más o menos resilientes. Eso hace que sea más difícil modelar el fuego porque requiere modelar el comportamiento humano.

También son importantes los matices de la propia mitigación de incendios forestales. Si bien eliminar la vegetación o las cercas de madera alrededor de una casa son pasos en la dirección correcta, los propietarios deben realizar una serie de cambios para reducir significativamente su riesgo, algunos de los cuales deben mantenerse a lo largo del tiempo.

Y luego está la realidad de que reducir significativamente el riesgo de incendios forestales no depende sólo de lo que haga un propietario: depende de las acciones de cada propietario en un área determinada.

“Tienes que hacerlo en tu casa, tus vecinos deben hacerlo. Y, por cierto, la vegetación vuelve a crecer, por lo que también tiene que ser recurrente”, dijo Collins de APCIA. “Hay una singularidad allí que es diferente de cualquier otro peligro en este momento”.

Collins estuvo entre los que dijeron que la industria está trabajando para abordar el problema para que las empresas puedan hacer negocios con más confianza en áreas propensas a incendios e incentivar a los propietarios a hacer todo lo posible para reducir el riesgo.

Eso podría implicar ofrecer a los clientes descuentos en sus primas para reducir su riesgo a nivel de propiedad y de toda la comunidad. California en 2022 se convirtió en el primer estado en exigir esos descuentos. Las compañías de seguros ya han presentado esos descuentos para su revisión, pero la mayoría aún no han sido aprobados por el estado.

“Las empresas apoyan la fijación de precios basada en el riesgo. Y si usted tiene un mayor riesgo, generalmente habrá un costo mayor correspondiente. Pero si reduce su riesgo, generalmente verá que sus tarifas bajan”, dijo Collins.

Pero eso no sucederá de la noche a la mañana.

“Puede llevar tiempo, ya que tenemos más datos y más confianza en cuál debería ser el valor de ese descuento”, añadió.

Reimpreso de Noticias E&E con permiso de POLITICO, LLC. Copyright 2023. E&E News ofrece noticias esenciales para los profesionales de la energía y el medio ambiente.

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